Plásticos y medioambiente

PLÁSTICOS Y EL MEDIO AMBIENTE

 

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La conservación del medio ambiente ocupa un lugar destacado entre las preocupaciones de la sociedad actual. Los criterios de los consumidorea la hora de realizar una compra incorporan ahora el criterio “impacto medioambiental” del producto.

Los plásticos tienen una presencia permanente en nuestra vida, pero pese a ello, existen aún opiniones encontradas respecto a su impacto ambiental. Por eso trataremos de ofrecer una visión equilibrada de qué son los plásticos y su relación con el medio ambiente. 

 

Unas cuantas verdades

Para producir plásticos, se consumen recursos naturales, principalmente petróleo. Aún así, el consumo de petróleo destinado a la producción de plásticos es únicamente un 4%.

La industria del plástico es relativamente “nueva” por lo que incorpora tecnologías más responsables en cuanto al cuidado del medio ambiente, al tiempo que se establecen controles estrictos en las emisiones y efluentes.

Ciertamente se trata de materiales no biodegradables. Pero es esta cualidad la que les otorga precisamente utilidad, pues es así como se mantienen inertes frente a las sustancias que contienen y frente al medio ambiente.

Los plásticos no contaminan. Al tratarse de productos inertes, no alteran en modo alguno las propiedades del medio en el que se depositan. Una cuestión bien diferente de la disposición irresponsable por parte de los usuarios.

Los plásticos ahorran. Generan un importante ahorro de petróleo frente al vidrio, el papel y los metales, por tener requerimientos energéticos mucho menores que los materiales mencionados.

En cuanto al transporte, el bajo peso de los plásticos es crucial para ahorrar recursos.

Ningún otro material es capaz de competir con los plásticos a la hora de abordar las más variadas demandas tecnológicas, dada su durabilidad y versatilidad de aplicaciones.

El uso de plástico redunda en la minimización de la cantidad de material a utilizar, reduciendo el peso y el volumen de los futuros residuos.

Los plásticos como residuo únicamente significan un 7% del total, bastante por detrás de la fracción orgánica, del papel y cartón o del vidrio. Por otro lado, la facilidad que ofrecen para ser compactados resulta una clara ventaja frente a otro tipo de materias.

El plástico es un residuo de gran valor, puesto que se puede destinar a la fabricación de nuevos productos o a su aprovechamiento como combustible. Existen distintos procesos que permiten la recuperación de los plásticos.

- Reciclado. Recuperación de plásticos usados para nuevas aplicaciones. Una vez recolectados y separados adecuadamente, los plásticos se reprocesan mediante molido, lavado y reconversión en pellets, para obtener una materia prima que puede mezclarse con materia prima virgen para obtener nuevos plásticos.

- Recuperación química. Se trata de despolimerizar los materiales plásticos hasta reducirlos a los componentes químicos individuales que les dieron origen, con el fin de reusarlos para producir nuevos plásticos con idénticas propiedades que los materiales originales. Existen diferentes procesos: metanólisis, glicólisis, hidrólisis, pirólisis, crackeo térmico.

- Recuperación de energía. Una característica inherente a los plásticos es la posibilidad de recuperar su contenido energético. Se trata de aprovechar el poder energético de los plásticos a través de su incineración en hornos especiales. Como residuos gaseosos se obtendrían dióxido de carbono y vapor de agua, y el residuo líquido se trataría en una planta de tratamiento de efluentes.

Desechar la idea del plástico como contaminante es aún un reto, pero estas verdades nos reafirman en que su impacto ambiental es reducido, siempre que se realice una adecuada gestión de sus residuos.

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